Dentists and their Willingness to Treat Adolescents with Learning Disabilities
: a Survey of Accessibility in Primary Dental Care

  • Catherine Coyle

    Student thesis: Master's ThesisMaster of Philosophy


    The aim of this study is to examine primary dental care practitioners’ 
    willingness to treat adolescents with learning disability (LD) in two contrasting 
    areas of Northern Ireland (NI) and Scotland using Cohen’s accessibility 
    ‘dental health professional’factors (Cohen, 1987).
    A non-probability sample of all primary care dentists in the more urban 
    EHSSB [NI] and remote and rural health board of NHS Highland (Scotland)
    (537) in both the Salaried Dental Services (SDS) and General Dental Services 
    (GDS), were invited to take part in the survey.  The main outcome measures 
    were demographic profile, previous undergraduate and postgraduate 
    experience, knowledge of LD and its’ management in the clinical setting, 
    numbers of adolescents with LD treated, attitudes towards individuals  LD and 
    willingness to treat this patient group. 
    The data was analysed by t-tests, Analysis of Variance (ANOVA), factor 
    analysis and pathway analysis. Three hundred SDS and GDS dentists 
    completed the self-administered questionnaire. The valid response rate 
    was 61%. 
    There was no significant difference in numbers of adolescents with 
    LD treated in the health boards examined in NI and Scotland. 
    Willingness to treat adolescents with LD was positively associated with a 
    social model perspective on disability. This in turn translated to the 
    development of positive attitudes. 
    Conversely, dentists who held a medical model of disability, were found to have more negative attitudes and 
    were less willing to treat adolescents with LD. 
    The acquisition of knowledge and increased level of undergraduate training in
    relation to LD and its’ management would appear to strengthen a social model
    perspective and hence promote positive attitudes and willingness to treat those
    adolescents with LD. Meanwhile, undergraduate training and knowledge 
    pertaining to disability did not significantly contribute to dentists 
    whose beliefs underpinned the medical model of disability. These findings were 
    consistent for dentists working
    in two distinct health board areas of the  United Kingdom and within both
    the SDS and GDS.  Therefore area of work per se (ie rural or urban location) 
    is not an influential factor in willingness to treat and hence unmet 
    treatment need. This does not exclude the possibility that area of work may 
    have a bearing on willingness to treat as a consequence of university attended 
    for their undergraduate training.
    It is recommended that suggestions for undergraduate training and 
    postgraduate education are commensurate with Government policy
     (DoH, 2007) on the mainstreaming of dental services for special care patients.
    Date of Award2011
    Original languageEnglish
    SupervisorRuth Freeman (Supervisor) & Nigel Pitts (Supervisor)

    Cite this